Stany Zjednoczone i Kanada od jakiegoś czasu zmagają się z CWD, która dziesiątkuje na ich terytorium populację jeleni i łosi. Występowanie tej śmiertelnej choroby zostało potwierdzone w przynajmniej 24 stanach oraz dwóch kanadyjskich prowincjach. Dotknięte choroba zwierzęta stają się apatyczne, tracą koordynację i wagę, są także w niezrozumiały sposób agresywne. Infekcja atakuje mózgi, kręgosłupy.

Zwierzęta wyglądają niepokojąco – pojawia się u nich ślinotok, obnażają zęby i przemieszczają się w kółko w ustalony sposób. Te wszystkie symptomy sprawiają, że ludzie szybko zaczęli mieć skojarzenia z zachowaniem zombie, jakie widzimy w horrorach George’a A. Romero czy w serialu „The Walking Dead”.

Naukowcy z uniwersytetu w Minnesocie za przyczynę występowania przewlekłej choroby wyniszczającej podają „zmutowany prion, który zabija neurony w zainfekowanych zwierzęcych mózgach”. Zwierzęta zarażają się m.in. podczas spożywania zakażonej wody czy jedzenia.

Choroba jest znana od dawna, bowiem pierwsze przypadki odnotowano w stanie Kolorado 50 lat temu. Amerykańskie Centrum Kontroli i Prewencji Chorób (CDC) nie potwierdziła do tej pory przypadków domniemanego przeniesienia choroby na ludzi, ale Michael Osterholm ze wspomnianego wyżej uniwersytetu w Minnesocie ostrzegł, że w przyszłości może do tego dojść.

„To prawdopodobne, że przypadki CWD u ludzi, związane z konsumpcją zakażonego mięsa, będą występować w najbliższych latach. Możliwe, że będzie to znacząca liczba zachorowań, a nie pojedyncze incydenty. (…) Gdyby Stephen King chciał napisać powieść o jakiejś masowej infekcji, to napisałby właśnie o takich prionach” – powiedział Osterholm podczas przemówienia na Minnesota State Capitol.

CDC wydało jakiś czas temu instrukcje dotyczące postępowania w przypadku zwierząt zarażonych „chorobą jeleni zombie”. Apelowało m.in., aby nie strzelać, nie jeść mięsa z jeleni, które wyglądają na chore lub dziwnie się zachowują, ograniczyć do minimum kontakt z organami tych zwierząt (w szczególności mózgu i kręgosłupa) czy zakładać do obórki mięsa jeleni gumowe lub lateksowe rękawice.